dimarts, 4 d’octubre de 2016

Mercurio está activo y se encoge

El planeta más pequeño del sistema solar todavía está tectónicamente activo, revelan imágenes de la sonda Messenger, y tiene una tectónica activa como la Tierra. A 57.91 millones de kilómetros, Mercurio es el planeta más cercano a nuestra estrella. También es el más pequeño: su diámetro es de 3.474 kilómetros, frente a los 12.742 kilometros de la Tierra. Y todavía puede disminuir, de acuerdo con un estudio de la NASA sobre las imágenes tomadas por la sonda Messenger que estudió el planeta entre 2008 y 2015, antes de que se estrellara.

Estas imágenes revelan la presencia de pequeños acantilados a pocos metros de anchos escalones 'de escaleras' que son geológicamente jóvenes y demuestran que Mercurio se sigue reduciendo y se convierte, después de la Tierra, en el segundo planeta del sistema solar que tiene una tectónica activa. "La edad de estos pequeños escarpes significan que nuevas fallas pueden aparecer dentro de Mercurio que se enfría y se contrae", dijo Tom Watters, del Museo Nacional del Aire y del Espacio en Washington.

La existencia de grandes acantilados, de varios cientos de kilómetros de largo y hasta 1,5 km de altura, ha sido conocida desde los años 70, con el paso por encima de la sonda Mercury Mariner 10. También reflejan la contracción de Mercurio pero son mucho mayores. Messenger también los vio pero durante los últimos dieciocho meses de su misión ha caído mucho más cerca que el Mariner 10 y ha obtenido imágenes de la superficie con una resolución mucho más alta.

Es en estas últimas imágenes que los pequeños escarpes se distinguen: se parecen a los de la luna, que también reflejan la contracción de nuestro satélite. Según los investigadores, que publican su trabajo en la revista Nature Geoscience, es probable que Mercurio sufra pequeños terremotos que podrían ser detectados por la sonda BepiColombo que será lanzada en 2018 para su llegada alrededor de Mercurio en el 2024, informa Sciences et Avenir.

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