dimecres, 1 de febrer de 2017

Hallan restos de Gondwana bajo isla Mauricio

Se confirma que hay un continente 'perdido' bajo la isla Mauricio en el Océano Índico, resto de la desintegración del supercontinente Gondwana, hace 200 millones de años. El pedazo de la corteza terrestre, que fue posteriormente cubierto por lava joven por las erupciones volcánicas en la isla, parece ser una pequeña pieza del continente antiguo que se rompió desde la isla de Madagascar cuando África, la India, Australia y la Antártida se separaron y se formaron los actuales océanos. "Estudiamos el proceso de ruptura de los continentes, con el fin de comprender la historia geológica del planeta", dice el geólogo Lewis Ashwal, profesor en la Universidad de Wits (en Johannesburgo, Sudáfrica) y autor principal de la investigación, que se ha publicado en Nature Communications.

Ashwal y sus colegas Michael Wiedenbeck, del Centro Alemán de Investigación para las Geociencias (GFZ), y Trond Torsvik, de la Universidad de Oslo, han descubierto que un mineral, el circonio o zirconio (un elemento químico de número atómico 40 y peso atómico 91.224, situado en el grupo 4 de la tabla periódica de los elementos), se encuentra en rocas arrojadas por lava durante las erupciones volcánicas. Los restos de este mineral eran demasiado antiguos para pertenecer a la isla de Mauricio. "La Tierra está formada por dos partes: los continentes, que son viejos y los océanos, que son jóvenes". En los continentes se encuentran rocas de más de cuatro mil millones de años, pero no hay nada parecido en los océanos, Es donde se forman nuevas rocas ", explica Ashwal. "Mauricio es una isla, y no hay roca de más de nueve millones de años en la isla, sin embargo, al estudiar las rocas de la isla, hemos encontrado zircones que son tan viejos como tres mil millones de años".

Los zirconios son minerales que se producen principalmente en granitos de los continentes. Contienen trazas de uranio, torio y plomo, y debido al hecho de que sobreviven muy bien al proceso geológico, contienen un rico registro de procesos geológicos y pueden fecharse con gran precisión. "El hecho de que hayamos encontrado zirconios de esta edad demuestra que en Mauricio existen materiales de la corteza terrestre mucho más antiguos, que solo pudieron originarse en un continente", dice Ashwal en un comunicado.

Esta no es la primera vez que zirconios de miles de millones de años se han encontrado en la isla. Un estudio hecho en 2013 había encontrado rastros del mineral en la arena de la playa. Sin embargo, tal estudio había recibido algunas críticas, incluyendo que el mineral podría haber sido soplado por el viento o llevado en los neumáticos del vehículo o los zapatos de los científicos. "El hecho de que encontráramos zirconios antiguos en la roca (traquita de 6 millones de años), corrobora el estudio anterior y refuta cualquier sugerencia de zirconios aerotransportados o transportados por las olas para explicar los resultados anteriores", agregó Ashwal que luego sugirió que hay muchas piezas de varios tamaños de "continente desconocido", colectivamente llamado Mauritia, extendido bajo el Océano Índico, los restos de la desintegración de Gondwana.

"De acuerdo con los nuevos resultados, esta ruptura no implicó una simple división del antiguo supercontinente de Gondwana, sino más bien una fragmentación compleja que tuvo lugar con fragmentos de corteza continental de tamaños variables dejados a la deriva dentro de la cuenca del Océano Índico en evolución".

Gondwana es un súper continente que existió hace más de 200 millones de años y que contenía rocas de 3.600 millones de años, antes de dividirse en lo que ahora son los continentes de África, América del Sur, Antártida, India y Australia. La división se produjo debido al proceso geológico de la tectónica de placas. Este es el proceso donde la cuenca del océano está en movimiento continuo, y se mueve entre 2 cm y 11 cm por año. Los continentes montan sobre las placas que componen el fondo oceánico, lo que provoca el movimiento de los continentes y terremotos, informa Las Provincias.

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