dijous, 6 de juliol de 2017

Marte está cubierto de sustancias tóxicas que acaban con los organismos vivos

El descubrimiento tiene implicaciones importantes para el hallazgo de vida en el planeta rojo, ya que significa que cualquier evidencia es probable que esté enterrada bajo tierra. Las posibilidades de hallar vida en Marte han retrocedido con la conclusión de que la superficie del planeta rojo contiene un "cóctel tóxico" de productos químicos que pueden acabar con los organismos vivos. Los experimentos con compuestos encontrados en el suelo marciano muestran que se convierten en potentes bactericidas por la luz ultravioleta que baña el planeta, esterilizando totalmente las capas superiores del polvoriento paisaje.

El descubrimiento tiene amplias implicaciones para el hallazgo de la vida extraterrestre en el cuarto planeta del sol y sugiere que las misiones tendrán que excavar profundamente bajo tierra para encontrar la vida pasada o presente si acecha allí. El ambiente más hospitalario puede estar a dos o tres metros bajo la superficie, donde el suelo y los organismos están protegidos contra la radiación intensa. "En esas profundidades, es posible que la vida marciana pueda sobrevivir", dijo Jennifer Wadsworth, astrobióloga de posgrado en la Universidad de Edimburgo.

La investigación de Wadsworth fue impulsada por el descubrimiento de oxidantes poderosos conocidos como percloratos en el suelo marciano hace algunos años. Los indicios de los percloratos aparecieron por primera vez en las pruebas realizadas por las misiones Viking de la Nasa hace 40 años, pero fueron confirmadas recientemente por el Phoenix Lander de la agencia espacial y el explorador de Marte, Curiosity. En 2015, el Mars Reconnaissance Orbiter detectó signos de percloratos en lo que parecía ser hileras húmedas y salinas que se filtraban por los barrancos marcianas y las paredes de los cráteres.

Muchos científicos sospechaban que los percloratos serían tóxicos para los marcianos microbianos, pero al menos en teoría, las bacterias alienígenas podrían encontrar una manera de usarlos como fuente de energía. Si la vida pudiera prosperar en salmueras ricas en perclorato, entonces los extraterrestres podrían prosperar en los parches húmedos de Marte.

Trabajando con Charles Cockell, un astrobiólogo en Edimburgo, Wadsworth estudió lo que sucedió al Bacillus subtilis, una bacteria común del suelo y contaminante terrestre habitual encontrado en las sondas espaciales, cuando fue mezclado con perclorato de magnesio e irradiado con rayos ultravioletas similares a los observados en Marte. Ella encontró que los bichos fueron eliminados dos veces más rápido cuando el perclorato estaba presente. Otros percloratos encontrados en Marte tuvieron un efecto bactericida similar. Otras pruebas encontraron que los rayos UV rompieron el perclorato en otras sustancias químicas, a saber, hipoclorito y clorito, y estas parecen ser muy destructivas para las bacterias.

Los científicos siguieron con otra ronda de experimentos que examinaron los efectos tóxicos de los óxidos de hierro y peróxido de hidrógeno, que también se encuentran en el suelo marciano. Estas pruebas produjeron aún más malas noticias para los marcianos microscópicos: cuando las bacterias fueron golpeadas con rayos UV en presencia de percloratos, óxido de hierro y peróxido, los insectos murieron 11 veces más rápido que con percloratos solos. Escribiendo en Scientific Reports, los investigadores dicen que las condiciones inhóspitas en Marte son causadas por un "cóctel tóxico de oxidantes, óxidos de hierro, percloratos e irradiación UV".

Los hallazgos significan que las bandas húmedas en la superficie marciana que se han visto desde la órbita pueden no ser lugares privilegiados para encontrar microbios extraños. Es probable que los parches salados concentren percloratos, haciendo las vetas aún más tóxicas que el suelo circundante. "No puedo hablar por la vida en el pasado", dijo Wadsworth. "En lo que respecta a la vida presente, no lo descarto, pero probablemente significa que debemos buscar la vida subterránea donde esté protegida del duro entorno de radiación de la superficie".

Chris McKay, un científico planetario del Centro de Investigación Nasa Ames en California, dijo que el estudio era "un gran paso adelante" en la comprensión de las ramificaciones encontrar altos niveles de perclorato en Marte. Desde el punto de vista de la exploración de Marte, dice que los resultados eran buenas y malas noticias. En el lado positivo, significa que los microbios que acorralen a los satélites enviados a Marte serán rápidamente destruidos en la superficie, aliviando las preocupaciones por contaminar un planeta potencialmente habitado. "Esto debería reducir en gran medida las preocupaciones de protección planetaria, así como cualquier preocupación por la infección de los astronautas", dijo. "Pero la mala noticia es que esto significa que tenemos que cavar a bastante profundidad para alcanzar un registro biológico de la vida temprana que no esté completamente destruido por los percloratos reactivos activados por los UV".

En 2020, la Agencia Espacial Europea planea enviar su exoMars rover al planeta rojo en una misión para buscar vida extraterrestre. El rover está equipado con un taladro que puede agujerear dos metros en el suelo para recuperar muestras en las que se puedan encontrar marcianos microscópicos, informa The Guardian.

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